本文引自台灣環境資訊中心,江惟真編譯,蔡麗伶審校

企業開放基因解碼資訊以增加作物產量 不收一毛錢

非洲數百萬人的福祉就靠他了!任職於美國一間大甜點公司的純素食主義倡導者、知名嬉皮兼農業科學家夏比洛(Howard-Yana Shapiro),計畫定位出100種傳統作物的基因序列,並分享於網路上供公眾取閱;他的義舉並獲得公司認同與支持。

接受TED talk邀請在阿姆斯特丹演說的夏比洛(Jan-Jaap Heine攝)

夏比洛在資本額360億美元的瑪氏食品公司擔任農業部主任,他過去曾主持可可樹基因體定序計畫,並將成果於2010年公開發表。接下來夏比洛將和美國、中國的科學家合作,定序出山藥、穇子、非洲麥、落花生、樹薯和地瓜等作物的基因體,並公開研究結果。

花生地瓜

這些作物是2億5千萬非洲小農的主要農產品,也是其糧食安全、營養來源和收入之所依。之所以被稱為「孤兒作物」,是因為這些都不受科學家、種子公司和政府重視。孟山都、拜耳、先正達這類大型種子和化學公司,更重視玉米、米和大豆等全球性作物,「孤兒作物」對他們來說缺乏經濟利益。

夏比洛指出,結合傳統繁殖方式和「基因標記」等新生物科技工具,大部份的孤兒作物有很高的潛力能培育出更具韌性、收益更高的變種。此種技術並不牽涉到改變或是插入基因等基因改造行為。

「基因資訊將公佈在網站上,讓植物品種培育者、種子公司和農民在不申請專利的條件下免費使用。我們也會在肯亞奈洛比成立一所非洲植物育種學術機構。」

「這不是慈善事業,而是一份禮物,將能改善非洲農業。世界五大種子公司不會把腦筋動到這些作物上,他們根本不把這些作物看在眼裡。」

權威植物學家夏比洛過去曾成立Seeds of Change種子公司,於1997年賣給瑪氏公司,是企業化食品界獨樹一格的人物,蓄著長長的鬍子,興趣是騎檔車。夏比洛說,家族企業的好處就是,「(瑪氏公司)立刻決定不申請專利。所有權完全不是問題。」

30%的非洲兒童因營養不足而發育不良,夏比洛對此忿忿不平。他說,非洲孤兒作物聯合計劃和美國Life Technologies生技公司以及保育團體世界自然基金會合作,透過改善作物,協助解決每年耗費非洲1250億的糧食不足問題。「我們將從基因體定位開始,進行分析,接著讓植物培育者試驗,接著到田野裡試驗,再到種子公司,再交給農民。」

夏比洛2010年的可可樹基因體研究公開取閱計畫,現在已展現成果。抵抗真菌感染和結果的基因被成功找出,新一代的可可樹已經開始栽種,產量可望提升四倍。「我們沒有改變任何一個基因,全靠遺傳(選種)並且以嫁接方式進行。」夏比洛說。

不過,耗資4000萬的「孤兒作物計畫」雖然能創造出品種改良的種子,也有可能帶給非洲許多變數。

非洲近80%的種子是由農民挑選、儲存和交換,未牽涉金錢交易,因此作物能保有極高的多樣性,適合當地生態文化。經品種「改良」的孤兒作物種子也許能增加收益和疾病抵抗力,但可能非常昂貴,或淘汰掉傳統的品種。此外,基因解碼也可能打開基因改造的大門。

「不讓基因資訊落入私人手中是好事。但是維持傳統種原、保持農業經濟的獨立性也很重要。」倫敦國際環境與發展協會主任Camilla Toulmin表示,「作物品種改良不只是基因問題,如何管理作物也是同樣重要的議題。」

本週末於愛爾蘭舉行的八大工業國糧食高峰會(G8 hunger summit),非洲農業投資議題將是探討重點。G8政府和45家世界最大農業公司將揭露增加非洲農產量的行動方案。

不過,由英國慈善團體的東、西非小農團體組成的聯盟團體If(If coalition) ,則抗議小規模農家被排除在高峰會之外,儘管這些小規模農家餵養了80%的非洲人。「政府應該優先支援農家和其經濟作物生產。」英國糧食團體主席Patrick Mulvany表示。

If聯盟由多達200個公益團體組成,包括樂施會和「行動援助組織」(ActionAid)在內。「科技也許是增加產量的方式之一。但是在全世界所生產的糧食並沒有不足的情況下,每天每八個人中還是有一個人在挨餓。G8領導人應該透過關閉稅務漏洞、改善地權並且增加公眾對開發中國家農業的投資,解決全球飢荒問題。」If聯盟發言人Lucy Brinicombe表示。